Mon. Jul 15th, 2024

Alburile amidonate de la Wimbledon, paturile de flori îngrijite și liniștea tăcută permit tenisului să se prezinte ca un sport elegant. Dar Wimbledon reprezintă tenisul doar în felul în care o finală olimpică de 100 m reprezintă atletism. Sunt cei mai buni jucători în cel mai bun decor pentru o scurtă perioadă. Tenisul real, viața de zi cu zi a unui jucător obișnuit pe circuit, este foarte diferită. Este necruțător, zgârcit și lipsit de sentimente. Cel mai surprinzător lucru despre Rachetarelatarea dureroasă a carierei sale de tenismen bun (dar nu grozav) a lui Conor Niland, este că el iese atât cu sănătatea mintală, cât și cu compasiunea intacte.

Tenisul nu este un joc ușor de pătruns. Niland, născut la Birmingham, dar crescut în Irlanda, pare să fi avut un început norocos: părinții lui erau sportivi, iar sora lui mai mare, Gina, a avut un oarecare succes ca jucătoare de juniori. Nilandii au construit o curte în grădina lor pentru practica zilnică. Dar, după cum descoperă Conor, chiar și aceste avantaje l-au lăsat pe urmă în urma adevăratei elite. În vârstă de 13 ani, el a fost antrenat de tatăl său pe terenul lor de acasă timp de o oră după școală. În aceeași etapă, Rafael Nadal lovea mingi cu Carlos Moya, fost numărul unu mondial. Mai târziu, Niland câștigă o bursă pentru Millfield, o școală privată cu o reputație excelentă pentru producerea de sportivi. Mai târziu, el observă că Roger Federer, Andy Murray și Nadal au părăsit școala la 16 ani pentru a se concentra exclusiv pe tenis.

Pentru profesioniștii în devenire, terenul promis este ATP Tour, o serie de turnee profitabile, bine organizate, disputate de bărbați clasați în top 100. Mai jos sunt alte două seturi de competiții: Challenger Tour (pentru cei clasați între 100 și 300) și Futures, care găzduiește „vasta lume de jos a tenisului, cu peste 2.000 de perspective adevărate și visători fără speranță”. Câștigând meciuri la aceste evenimente câștigă puncte de clasament, iar scopul este de a urca în clasament mai repede decât toți ceilalți.

Viața este infinit mai grea în partea de jos. Jucătorii trebuie să își rezervă propriile călătorii, să-și plătească propriile antrenori (dacă au unul) și să-și aprovizioneze propriul echipament. Adesea, turneele par activ ostile participanților lor. Niland pierde ore nespuse în camerele de hotel așteptând să se joace, deoarece organizatorii nu pot (sau nu vor) să-i spună cu nicio precizie când urmează să înceapă jocurile lui. Este clar o companie bună, dar recunoaște că „practic nu a făcut nicio prietenie de durată în turneu de-a lungul celor șapte ani”. Deși este înconjurat de băieți tineri de aceeași vârstă care fac același lucru, potențialii lui prieteni sunt și concurența lui directă și nimeni nu vrea să-i dea din neatenție un impuls unui rival fiind amabil. De asemenea, banii sunt groaznici. Câștigătorul unui eveniment Futures ar putea primi 1.000 USD, din care trebuie să deducă impozitele, călătoriile și cheltuielile:

A supraviețui la turneele Futures și Challenger nu înseamnă doar să fii bun la tenis. Este vorba despre a putea face față cu ciudații colegi de pat ai plictiselii obișnuite și a incertitudinii constante. Nu mulți reușesc.

Cu toate acestea, Niland o face. Deși este necruțător în descrierea lui corvoadă a tenisului și este bătut în mod regulat de prietenii de acasă, întrebându-se cât timp va rămâne, el este complet devotat sportului. Faptul că dăruirea lui nu stă niciodată, chiar dacă își dă seama că îi lipsesc abilitățile de a concura cu cei mai buni este și mai remarcabil. El este capabil să facă față dezamăgirii de a se pregăti pentru un zbor pe distanțe lungi, doar pentru a pierde în prima rundă a unui turneu necunoscut. În tot acest timp, își păstrează suficientă concentrare treptat pentru a-și îmbunătăți configurația. El câștigă primul său titlu Futures, apoi prima competiție Challenger și devine primul irlandez care a concurat într-o calificare de Grand Slam în ultimii ani.

În cele din urmă, ajunge și el în calificarea de Grand Slam. La câștigarea meciului care îl pune în tabloul principal de la Wimbledon pentru prima dată, se prăbușește. „Toată tensiunea care părăsește corpul deodată va face asta unei persoane”, explică Niland. Explorările sale de la Wimbledon 2011 și de la US Open ulterior sunt cu adevărat dramatice.

În 2012, suferind de o leziune deteriorată la șold pe care nu și-a permis să o trateze, Niland decide că a terminat. Este un moment de anticlimax suprem:

Nu am informat pe nimeni de la ATP despre pensionarea mea. Nu am semnat nimic. Am încetat să mai apar. Nimeni din turneu nu m-a contactat să mă întrebe unde sunt. Erau sute de tipi gata să-mi ocupe locul.

În cele din urmă, tenisul are nevoie de Roger Federer și Novak Djokovic și Carlos Alcaraz. Nu avea nevoie de Conor Niland. Într-o propoziție care ar trebui să înghețe sângele administratorilor jocului, Niland își dă seama că „viața mea de zi cu zi s-a îmbunătățit cu adevărat când am renunțat la tenis”. Nu va fi singurul.