Wed. Feb 21st, 2024

Înscrieți-vă pentru buletinul informativ științific Wonder Theory al CNN. Explorați universul cu știri despre descoperiri fascinante, progrese științifice și multe altele.

După o misiune eșuată de aterizare lunară luna trecută, NASA își pune speranțele într-o a doua navă spațială – dezvoltată de o companie separată – pentru a realiza prima aterizare pe Lună pentru Statele Unite în mai bine de cinci decenii.

Aterizatorul lunar, poreclit Odysseus, sau pe scurt Odie, urmează să ia zborul deasupra unei rachete SpaceX Falcon 9 din Cape Canaveral, Florida, miercuri, la ora 12:57 ET.

Racheta va propulsa nava spațială într-o orbită de formă ovală care se extinde până la 380.000 de kilometri (236.100 de mile) în jurul Pământului. Va echivala cu „un teren rapid de mare energie spre lună”, așa cum a spus CEO-ul Intuitive Machines, Stephen Altemus. Compania sa din Houston a dezvoltat Odysseus.

Odată ajuns pe orbita Pământului, aterizatorul lunar se va separa de rachetă și va începe să se aventureze singur, folosind un motor de bord pentru a se accelera pe o traiectorie directă către suprafața lunară.

Se așteaptă ca Ulise să petreacă puțin mai mult de o săptămână zburând liber prin spațiu, iar încercarea de a ateriza pe suprafața lunară este așteptată pe 22 februarie.

Dacă va avea succes, Ulise ar deveni prima navă spațială americană care a aterizat ușor pe Lună de la misiunea Apollo 17 din 1972.

De ce contează misiunea Ulise

Lansarea acestui aterizare lunar vine la o lună după ce Peregrine, un vehicul pe care Astrobotic Technology l-a dezvoltat cu finanțare NASA, a eșuat în misiunea sa. Compania din Pittsburgh a dezvăluit o scurgere de combustibil care distruge obiectivele la doar câteva ore după lansarea lui Peregrine pe 8 ianuarie.

O rachetă nou-nouță, Vulcan Centaur a United Launch Alliance, a decolat de pe stația de forțe spațiale Cape Canaveral din Cape Canaveral, Florida, pe 8 ianuarie 2024, transportând aterizatorul lunar Peregrine al Astrobotic. – Chandan Khanna/AFP/Getty Images

Dar NASA a sponsorizat crearea unei flote mici de aterizatoare lunare dezvoltate privat, ca parte a unui program pe care agenția spațială îl numește CLPS sau Commercial Lunar Payload Services.

„În CLPS, companiile americane și-au folosit propriile practici de inginerie și producție în loc să adere la procedurile formale și tradiționale ale NASA și la supravegherea NASA”, a explicat Joel Kearns, administratorul asociat adjunct al agenției spațiale pentru explorare în cadrul Direcției misiunii științifice a NASA. „CLPS este un test al acestei filozofii.”

Scopul programului este de a dezvolta aterizatoare lunare în cadrul unor contracte relativ ieftine, cu preț fix, în speranța de a folosi nava spațială pentru a oferi SUA prezență pe Lună pe măsură ce se încinge o nouă cursă internațională spațială.

China, India și Japonia sunt singurele națiuni care au vehicule cu aterizare moale pe Lună în secolul 21. Și, în timp ce NASA rămâne încrezătoare că SUA va fi prima țară care va returna oamenii pe suprafața lunară, graba globală de a planta nave spațiale robotizate pe Lună atinge un nivel maxim.

Ceea ce separă abordarea NASA de ceilalți este felul în care a îmbrățișat comercializarea – ideea că mai multe nave spațiale pot fi dezvoltate mai ieftin și mai rapid, cu industria privată concurând pentru contracte decât dacă agenția spațială și-ar dezvolta propria sa.

Altemus de la Intuitive Machines numește această strategie „inovație forțată”.

„Companiile au trebuit să se gândească la modalități de a echilibra riscul (și) să se gândească la modalități de a rezolva problemele tehnice într-un timp rapid, cu mai puțini dolari de cheltuit”, a spus el pentru CNN. „Așa că a redus cu adevărat – de la început – costul accesului lunar, astfel încât să se poată face… mai ieftin decât ceea ce se făcuse istoric în zilele Apollo.”

În total, Intuitive Machines ar putea primi până la 118 milioane de dolari de la NASA pentru această misiune.

Un grajd de aterizatori lunari

Programul CLPS al NASA nu se bazează pe fiecare misiune care efectuează o aterizare sigură, dar aceste prime încercări de aterizare ar putea stabili tonul și ritmul eforturilor reînnoite ale agenției spațiale de a explora Luna în mod robot, înainte de a încerca să readucă astronauții pe suprafața lunară mai târziu în acest deceniu.

Fondată în 2013, Intuitive Machines va fi al doilea dintre participanții la programul CLPS – după Astrobotic – care va încerca o aterizare pe lună. (Sunt planificate două misiuni CLPS suplimentare pentru mai târziu în 2024.)

Dintre cele patru companii programate să livreze aterizatoare lunare pe Lună în cadrul programului CLPS, Intuitive Machines are cele mai multe comenzi de la NASA – cu trei misiuni lunare în carte.

Ce este la bord

Landerul Odysseus este un model numit Nova-C, pe care Intuitive Machines îl descrie ca fiind aproximativ de dimensiunea unei cabine telefonice britanice cu picioarele atașate.

Compania își propune să aterizeze nava spațială lângă polul sudic al Lunii, o zonă de mare interes în cursa spațială. Se suspectează că această regiune găzduiește gheață de apă care ar putea fi transformată într-o zi în apă potabilă pentru astronauți sau chiar în combustibil pentru rachete.

Polul sud este, de asemenea, aceeași regiune lunară în care NASA încearcă să aterizeze astronauți mai târziu în acest deceniu.

Landerul va fi echipat cu șase încărcături utile NASA – o serie de instrumente științifice concepute pentru a testa noi tehnologii sau pentru a evalua mediul lunar, cum ar fi un studiu al modului în care se comportă solul lunii în timpul aterizării.

De asemenea, la bord vor fi obiecte comemorative – inclusiv o sculptură reprezentând fazele lunii proiectată în consultare cu Jeff Koons – și tehnologie de la companii din sectorul privat, inclusiv Columbia Sportswear, care a dezvoltat material izolator pentru aterizare.

Dacă totul decurge conform planului, Ulise va petrece șapte zile operând pe Lună, în timp ce aterizatorul lunar se va odihni la soare. Dar, pe măsură ce zona de aterizare se deplasează în umbra Pământului, experimentând noaptea lunară, nava spațială va fi adormită.

Șansele de succes

Anul trecut a adus câteva aterizări lunare de succes – realizate de India și Japonia – precum și de eșecuri brutale, Rusia și Statele Unite pierzând nave spațiale în încercările recente.

Altemus estimează că Mașinile Intuitive au o șansă de aproximativ 80% să-l aterizeze în siguranță pe Ulise pe Lună.

„Am stat pe umerii tuturor celor care au încercat înaintea noastră”, a spus el, adăugând că Intuitive Machines a încercat să analizeze problema de propulsie care a afectat aterizatorul Peregrine luna trecută și s-a asigurat că aceeași problemă nu va apărea în timpul misiunii lui Ulise.

„Avem doar o arhitectură fundamental diferită”, a adăugat Altemus.

Dar o încercare reușită ar marca doar un punct de plecare, a spus el.

„Nu este deloc o operațiune una și gata”, a spus Altemus. „Am construit un program lunar cu scopul de a zbura în mod regulat pe Lună.”

Stabilirea de programe care pot face excursii robotice regulate pe Lună ar putea facilita un viitor în care călătoriile lunare sunt obișnuite, ieftine și alimentează proiecte mai mari, cum ar fi o bază lunară funcțională, cu astronauți care trăiesc și lucrează acolo, conform viziunii stabilite de NASA și parteneri.

Kristin Fisher de la CNN a contribuit la acest raport.

Pentru mai multe știri și buletine informative CNN, creați un cont la CNN.com