Wed. Feb 21st, 2024

Înscrieți-vă pentru buletinul informativ științific Wonder Theory al CNN. Explorați universul cu știri despre descoperiri fascinante, progrese științifice și multe altele.

Astronomii au descoperit dovezi suplimentare că una dintre cele mai mici luni ale lui Saturn, Mimas, ascunde un ocean global sub suprafața sa înghețată. Construirea unui argument mai puternic pentru prezența apei – esențială pentru viața așa cum o cunoaștem noi – ar putea ajuta oamenii de știință să înțeleagă mai bine unde să caute lumi locuibile în întinderea vastă a spațiului adânc.

Oamenii de știință credeau anterior că Mimas era doar o bucată mare de gheață înainte ca misiunea Cassini a NASA să studieze Saturn și unele dintre cele 146 de luni ale sale, orbitand planeta inelată între 2004 și 2017.

Descoperit în 1789 de astronomul englez William Herschel ca un punct mic lângă Saturn, Mimas a fost fotografiat pentru prima dată din spațiu de către sondele Voyager în 1980. Cratere acoperă suprafața Mimas, dar cel mai mare are 80 mile (aproximativ 130 de kilometri) și provoacă luna să semene cu Steaua Morții din filmele „Războiul Stelelor”.

Datele culese în timpul zborului Cassini al lui Mimas i-au intrigat pe astronomi. Lunii durează puțin mai mult de 22 de ore pentru a orbita Saturn și se află la doar 115.000 de mile (186.000 de kilometri) de planetă. Datele Cassini au arătat că rotația lui Mimas și mișcarea orbitală au experimentat modificări declanșate de interiorul lunii.

O echipă de cercetători europeni a stabilit în 2014 că fie un nucleu rigid, alungit și stâncos, fie un ocean subteran a cauzat rotația și mișcarea Lunii.

Pentru a continua studiul anterior, astronomul Observatoire de Paris, dr. Valéry Lainey și colegii săi au analizat datele mișcării orbitale pentru a vedea care scenariu era cel mai probabil. Descoperirile au fost publicate miercuri în revista Nature.

Echipa a stabilit că rotația și mișcarea orbitală a lunii nu se potriveau cu observațiile Cassini dacă Mimas avea un miez stâncos în formă de clătită. În schimb, evoluția orbitei lui Mimas în timp a sugerat că un ocean intern i-a modelat mișcarea, a spus Lainey.

„Această descoperire îl adaugă pe Mimas unui club exclusivist de luni cu oceane interne, inclusiv Enceladus și Europa, dar cu o diferență unică: oceanul său este remarcabil de tânăr, estimat a avea doar 5 (milioane) până la 15 milioane de ani”, a spus coautorul studiului. Dr. Nick Cooper, cercetător onorific în unitatea de astronomie a Școlii de Științe Fizice și Chimice de la Universitatea Queen Mary din Londra, într-o declarație.

Suprafață veche, ocean tânăr

Echipa de cercetare a determinat originea și vârsta oceanului lui Mimas, studiind modul în care Luna, cu un diametru de aproximativ 400 de kilometri, a răspuns la forțele gravitaționale pe care Saturn le-a exercitat asupra sa.

„Încălzirea internă trebuie să provină de la mareele ridicate de Saturn pe Mimas”, a spus Lainey. „Aceste efecte de maree au indus frecare în interiorul satelitului, furnizând căldură.”

Echipa suspectează că oceanul se află la aproximativ 12,4 mile până la 18,6 mile (20 kilometri până la 30 kilometri) adânc sub capacul de gheață a lunii. Având în vedere oceanul atât de tânăr, astronomic vorbind, nu ar exista semne exterioare de activitate la suprafață care să implice prezența unui ocean subteran.

Craterele din Mimas acționează ca niște riduri revelatoare, sugerând că are o suprafață veche. Dar Enceladus al lui Saturn pare mai tânăr, deoarece gheizerele active au contribuit la reapariția sau depunerea de material nou și proaspăt pe suprafața lunii respective.

Oceanul încă evoluează, așa că Mimas poate oferi o fereastră unică asupra proceselor din spatele modului în care oceanele subterane s-au format pe alte luni înghețate, au spus cercetătorii.

O privire mai atentă asupra lumii oceanice

Descoperirea ar putea schimba modul în care astronomii gândesc despre lunile din sistemul nostru solar.

„Dacă Mimas ascunde un ocean global, aceasta înseamnă că apa lichidă ar putea fi aproape oriunde”, a spus Lainey. „Avem deja candidați serioși pentru oceanele globale (pe luni precum) Callisto, Dione și Triton.”

În 2017, NASA a anunțat că lumile oceanice ar putea fi cele mai probabile locuri de găsire a vieții dincolo de Pământ, iar misiuni precum Juice de la Agenția Spațială Europeană și sonda spațială Europa Clipper și Dragonfly de la NASA vor investiga potențiala locuință a lunilor lui Jupiter Europa, Ganymede și Callisto și Luna lui Saturn, Titan.

Lumile oceanice precum Enceladus și Europa (stânga sus, dreapta sus), Titan și Callisto (stânga jos, dreapta jos) și acum Mimas (centru), pot fi cele mai bune lumi pentru a căuta viață dincolo de Pământ. – Frédéric Durillon/Animea Studio/Observatoire de Paris – PSL, IMCCE

„Existența unui ocean de apă lichidă recent format îl face pe Mimas un candidat principal pentru studiu, pentru cercetătorii care investighează originea vieții”, a spus Cooper.

Ar putea fi timpul să observăm alte luni aparent liniștite din sistemul solar, care ar putea ascunde condiții care pot susține viața, au spus autorii studiului.

„Descoperirile lui Lainey și ale colegilor vor motiva o examinare amănunțită a lunilor de gheață de dimensiuni medii din Sistemul Solar”, au scris dr. Matija Ćuk și Alyssa Rose Rhoden într-un articol care a însoțit studiul. Ćuk este cercetător la Institutul SETI din California, iar Rhoden este un om de știință principal la Direcția de Științe Planetare a Institutului de Cercetare Sud-Vest din Colorado.

Niciunul dintre autori nu a fost implicat în studiu, dar Rhoden a fost autorul cercetării despre potențialul unui ocean „stealth” pe Mimas.

„Practic, diferența dintre lucrarea noastră din 2022 și această nouă lucrare este că am descoperit că un ocean nu poate fi exclus de geologia lui Mimas, în timp ce ei detectează de fapt semnătura oceanului pe orbita lui Mimas”, a spus Rhoden. „Este cea mai puternică dovadă pe care o avem, până acum, că Mimas are într-adevăr un ocean astăzi.”

Începând cu raportul din 2022, Rhoden și grupul ei de cercetare și-au continuat studiul asupra Mimas și sunt de acord cu concluzia noului studiu despre vârsta relativ tânără a oceanului lunii.

„Mimas demonstrează cu siguranță că lunile cu suprafețe vechi pot ascunde oceane tinere, ceea ce este destul de interesant”, a spus Rhoden. „Cred că putem specula că lunile au dezvoltat oceane mult mai recent decât presupunem adesea.”

Pentru mai multe știri și buletine informative CNN, creați un cont la CNN.com